Una luz al final del túnel

Por Andrés Oppenheimer

MIAMI.- Buenas noticias para América latina: un nuevo estudio de las Naciones Unidas pronostica que la economía de la región empezará a recuperarse durante la segunda mitad de este año y que crecerá un respetable 3,1% en 2010.

Antes de ver si el estudio de la Comisión Económica para América latina y el Caribe (Cepal) es realista o demasiado optimista, consideremos los puntos más importantes del informe.

Según el estudio, la economía de la región se contraerá un 1,9% en 2009, y se espera que el desempleo llegue al 9% a fin de año, lo que agregaría otros 3 millones de personas a los 180 millones que ya viven por debajo de la línea de pobreza.

Pero, si no hay sorpresas, la economía de la región empezará a recuperarse en los próximos meses, entre otras cosas gracias a las compras de materias primas por parte de China, al aumento del precio de las commodities a nivel mundial, a un lento pero gradual crecimiento del comercio global y a las señales de que la región está empezando a recuperar su acceso a los préstamos extranjeros.

He aquí algunos de los pronósticos de la Cepal para varios países de la región:

* La economía de la Argentina crecerá un 1,5% este año y un 3% el próximo.

* La de Brasil se contraerá un 0,8% en 2009 y crecerá un 3,5% en 2010.

* La economía de Chile se reducirá un 1% este año y crecerá un 3,5% el año que viene.

* La economía de Colombia crecerá un 0,6% este año y un 3,5% el próximo.

* La economía de Cuba crecerá un 1% en 2009 y un 3% en 2010.

* La economía de Ecuador se expandirá un 1% este año y un 2,5% el próximo.

* El Salvador y Guatemala, cuyas economías se contraerán un 2 y un 1%, respectivamente, este año, verán aumentar sus economías un 2,5% cada una en 2010.

* La economía de México se desplomará un 7% este año y crecerá un 2,5% el que viene.

* La de Panamá aumentará un 2,5% en 2009 y un significativo 5% en 2010.

* La economía de Perú se incrementará un 2% este año y un 5% el próximo.

* La economía venezolana crecerá apenas 0,3% en 2009 y 3,5% el año entrante.

"Creemos que tocamos fondo en marzo de 2009 -me dijo la secretaria ejecutiva de la Cepal, Alicia Bárcena, en un diálogo telefónico-. La recuperación seguirá siendo lenta, pero tenemos indicios de que lo peor ya pasó y de que hay signos de recuperación." Muchos economistas independientes coinciden con estas proyecciones.

Mi opinión: en la era posterior a Lehman Brothers, aprendimos a tomar con pinzas los pronósticos de los economistas. Como dice el viejo chiste, hay dos clases de economistas: los que saben que no saben y los que no saben que no saben.

Sin embargo, si el pronóstico de la Cepal es correcto, deberíamos celebrarlo y enmarcarlo en el contexto apropiado.

Un 3,1% de crecimiento sería una tasa saludable, pero aún estaría muy lejos del incremento del 5% anual que América latina necesita para absorber las nuevas generaciones de jóvenes que ingresan en el mercado laboral. Además, estaría muy por debajo del aumento del 7% que se pronostica para China y del 6,2% previsto para la India en 2010.

América latina necesita crecer mucho más y -tan importante o más- debe hacerlo sostenidamente, como lo han hecho los países asiáticos en las últimas tres décadas. Para lograrlo, el mayor desafío no será económico, sino político. Como lo demuestran las exitosas experiencias de Chile y Brasil, los países que crecerán más rápida y sostenidamente son los que logren crear un consenso político dentro de sus sociedades, para volverse más competitivos en la economía global.

Y los que, en cambio, sigan empantanados en debates ideológicos -impulsados por presidentes autoritarios que buscan el conflicto permanente como mecanismo para perpetuarse en el poder- serán cada vez más pobres.

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