“En 2010 Tucumán estará produciendo 190 millones de litros de alcohol para naftas”.

“En 2010 Tucumán estará produciendo 190 millones de litros de alcohol para naftas”.
El ingeniero químico Gerónimo Cárdenas se autofedine como “un sobreviviente del plan Alconafta”. Está convencido -y con ese fin trabaja sin descanso- de que la base del futuro de la actividad productiva de Tucumán está en el cultivo de materias primas bioenergéticas, y en el aprovechamiento integral de la caña de azúcar.
Verborrágico, visionario, multifácetico (ama la música clásica , la lectura y el rugby; defiende a ultranza la institución de la familia y trabaja por el despegue bioenergético de Tucumán) el ingeniero químico Gerónimo Cárdenas tiene el típico perfil de los hombres que ponen pasión en todo lo que hacen. “Soy un producto de la escuela pública: me eduqué en la Mitre, fui alumno del Gymnasium y luego me gradué en la UNT. Por eso siento la obligación de devolverle todo lo que pueda a la sociedad que me formó”, expresó Cárdenas en su charla con LA GACETA.

-¿Siente que ha cambiado la vida, el hombre...?

- Han cambiando las estructuras educativas; han cambiado los valores, hemos cambiado los hombres... Pero aún guardo algunos tesoros, como las enseñanzas de los profesores que tuve en la secundaria: nos impartían conocimientos pero nos educaban para ser personas útiles a la sociedad. Mientras pueda seguiré trabajando por mi sociedad con pequeños o grandes aportes...

-Hablando de aportes: usted impulsó el viejo plan Alconafta y ahora el programa de Bioenergía...

- Soy uno de los sobrevivientes del viejo plan Alconafta que hicimos los primeros costos de alcohol y que los negociamos -un sábado que llovía a cántaros- en el escritorio del entonces director de la Eeaoc, ingeniero Víctor Hemsy.

- Y jamás bajó los brazos...

- No. Siempre consideré que había que hacer algo para enfrentar la crisis energética que veíamos venir y para promover la actividad productiva de la provincia y beneficiar a nuestros hombres de campo. En la Estación Experimental Agroindustrial Obispo Colombres (Eeaoc) estudiamos las alternativas bioenergéticas para apoyar la actividad privada. Comprende la producción de biocombustibles y la cogeneración de electricidad en los ingenios azucareros.

- A partir de la caña de azúcar.

-En principio, sí. Lo que estamos haciendo ahora es ayudar a la industria a poner en marcha esta actividad, ya que el 1 de enero de 2010 se comenzará a vender en todo el país nafta con un 5% de alcohol. Más adelante buscaremos otras materias primas.

- ¿La Eeaoc cuenta con todos los equipos e infraestructura necesarios?

- Todavía no tenemos instalados los equipos para deshidratar el alcohol. Para que este pueda ser incorporado a la nafta no debe tener nada de agua. Hoy tiene 96 partes de alcohol y cuatro partes de agua, y este excedente hay que retirarlo. Nos faltan equipos y capacidad de almacenaje. El Gobierno tucumano analiza alternativas para ayudar a la actividad productiva....

-¿Qué trabajos realizan en la Eeaoc?

-Tareas para optimizar la producción simultánea de azúcar y de alcohol; vemos cuáles son las mejores variedades de caña para obtener azúcar y alcohol. También trabajamos en la generación de energía eléctrica para la venta a la red.

-¿Qué cantidad de alcohol debe producir Tucumán?

-Tucumán debería producir 190 millones de litros para la mezcla con nafta y otros 100 a 120 millones de litros para abastecer a sus clientes normales: las industrias de bebidas alcohólicas, farmacéutica, perfumera y química. Este sector insume 120 millones de litros (y lo estamos abasteciendo). Tendríamos que producir otros 190 millones de litros, pero de alcohol deshidratado, sin nada de agua. Estamos analizando qué nos falta para cumplir con ese objetivo...Tenemos que lograrlo porque el proyecto es para Tucumán .

- Significa un fuerte apoyo a los productores de caña...

-Por supuesto. Primero el gobierno sacó la ley Nº 26093, de Biocombustibles, donde no estaba explícitamente incluida la actividad azucarera. Luego, por gestión del gobernador José Alperovich se consigue la segunda ley 26.334, que impulsa la conformación de cadenas de valor mediante la integración de productores de caña de azúcar e ingenios en los procesos de fabricación de bioetanol destinado a mezclas con naftas. Nosotros trabajamos para que ese esfuerzo político que significó conseguir algo en beneficio de la provincia se lleve a la práctica. Al producir la cantidad de alcohol que nos fijamos, dejaremos de producir azúcar para el mercado libre de exportación, que hoy se abastece a pérdida. Al dejar de perder se tonificaría el precio del azúcar y estaríamos ayudando -con un combustible renovable- a la ecuación energética del país que está teniendo algunos cimbronazos.

- Se beneficiarán muchos sectores.

- Se beneficiarán los productores cañeros, los productores industriales y todos los sectores que trabajan en torno de la actividad azucarera. Siempre digo que hay que salir al campo para ver lo que es Tucumán en enero y febrero, y luego compararlo con junio y julio. Durante la zafra hay gran actividad: trabajan los herreros, las gomerías, los talleres mecánicos; los negocios de comida que abastecen a los trabajadores rurales...

- Tiene un efecto multiplicador.

- Exactamente. Nosotros hicimos hace varios años un estudio donde determinamos que, además del efecto primario que tiene la actividad azucarera en la provincia, hay un gran efecto secundario: moviliza a muchos actores que no están vinculados en forma directa a la producción de caña de azúcar; crea fuentes de trabajo y ayuda al mantenimiento de otras.

- ¿Se hace algo para para mejorar la productividad?

- En la Eeaoc se trabaja en la mejora de la productividad: buscamos que en la misma superficie se produzca más caña; que en la misma superficie se saque más cantidad de azúcar y de alcohol. Una tonelada de caña tiene la energía equivalente a un barril de petróleo. Esto es muy importante porque Tucumán tiene campos con más de 100 toneladas de caña por hectárea y por año (o sea 100 barriles de petróleo por año). Este dato no es menor. Trabajamos para que esa tonelada de caña tenga más de un barril de petróleo; es decir para mejorar el rendimiento. El bagazo se quema para producir energía eléctrica. Con los azúcares se hace alcohol y con las hojas de caña también queremos hacer energía. Aprovecharemos la caña íntegramente.

- ¿Buscarán otras materias primas para obtener alcohol?

-Estamos en la búsqueda de materias primas complementarias de la caña de azúcar. La zafra va de mayo a octubre, y queremos encontrar materias primas alternativas que nos permitan alargar el ciclo. Hay una variedad de sorgo sacarífero muy parecido a la caña... Trataremos de conseguir sorgo con niveles de azúcares que hagan rentable la producción de etanol. También trabajamos para optimizar el proceso de fermentación (transformación de azúcar en alcohol), ya que estamos lejos de los valores que podemos obtener.

-¿La Eeaoc tiene laboratorios con tecnología de punta?

-Sí, son excepcionales y están vinculados a la actividad productiva. Se hizo una inversión millonaria. Somos centro de referencia del NOA y de una de las multinacionales más grandes que trabaja con azúcar como materia prima y que compra azúcar en toda Sudamérica, cuyos productos los analizamos. Trabajamos con distintas industrias de la región, del país, y también de Rusia y de la Unión Europea.

-¿Qué es lo que más se hace?

- Nos piden determinación de residuos de pesticidas. Nadie puede exportar alimentos frescos si no tiene la garantía de los niveles de este tipo de residuos. También hacemos determinaciones de metales pesados: cobre, zinc, hierro, plomo, mercurio, etcétera, y analizamos aguas, efluentes, azúcares. Los laboratorios de la Eeaoc están acreditados: los resultados de análisis tienen validez internacional. Nuestros clientes son cada vez más exigentes, y nuestros 50 técnicos están cada vez más capacitados. Otro laboratorio realiza una serie de análisis instrumentales que ayudan a evaluar los cultivares de caña a quienes trabajan en mejoramiento genético. También trabajamos con código de barras: no sabemos qué se está analizando hasta no obtener el resultado...

-Es abrumador el salto tecnológico de la Eeaoc.

-El 27 de julio de este año la Eeaoc cumplirá 100 años. Es la institución más vieja de la provincia (anterior a la fundación de la UNT) vinculada al quehacer técnico y está más viva que nunca. Gozamos del reconocimiento nacional e internacional, y esto nos crea cierta preocupación, por cuanto todos creen que en la Estación Experimental Agroindustrial Obispo Colombres se solucionan todos los problemas.

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